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Destilación a vapor vs. destilación simple



La destilación es un proceso utilizado para separar dos líquidos en una mezcla, basada en sus respectivos puntos de ebullición. Se trata de calentar una mezcla y recoger los vapores o gases que de ella salen. La destilación no implica la creación ni la modificación de los componentes presentes en la mezcla, y se basa en el punto de vapor y la volatilidad, que son propiedades físicas. La destilación es un proceso físico y no químico. La destilación a vapor es un tipo especial usado sólo en ciertas aplicaciones.

La destilación se suele utilizar en la producción de bebidas alcohólicas como la vodka y el whisky (Jupiterimages / Photos.com / Getty Images)

La destilación simple

La destilación simple es un proceso usado para separar dos líquidos con puntos de ebullición que difieren en aproximadamente 25ºC o más, o para separar un líquido de un componente no volátil con mayor viscosidad. La mezcla se calienta hasta el punto de ebullición del componente más volátil, que será el más bajo de los dos. El vapor resultante se recoge de la cámara de calefacción y se condensa inmediatamente a su forma líquida. De aquí puede resultar un líquido impuro.

Aplicaciones para la destilación simple

La destilación simple se utiliza en una gran variedad de aplicaciones. Más comúnmente, la destilación simple se utiliza en la producción de bebidas alcohólicas como la vodka y el whisky. El proceso de destilación simple se basa en la diferencia de los puntos de ebullición del etanol (alcohol) y de la mezcla o 'mingau' usada para la fermentación y la síntesis inicial del alcohol. La destilación simple es también usada en el proceso de desalinización, que transforma agua salada en agua potable.

La destilación a vapor

La destilación a vapor se utiliza para separar componentes que son sensibles al calor. Algunos componentes orgánicos son sensibles a la temperatura, y se descomponen a las temperaturas necesarias para las destilaciones simples; sin embargo, usando las propiedades de los líquidos imexibles o no mezclables, la destilación puede ser efectuada a temperaturas mucho más bajas. La destilación a vapor se lleva a cabo haciendo burbujear vapor caliente a través de la mezcla a ser destilada, recogiendo el vapor que de ahí resulta. Utilizar el vapor para calentar la mezcla es una forma de asegurarse de que la temperatura de los componentes no excede los 100 grados. El vapor recogido es entonces condensado y el líquido resultante es una capa de agua y otra del componente a ser destilado. Estos componentes se separan debido a las propiedades de los líquidos inmiscibles, y pueden ser divididos físicamente por la decantación o por el uso de un embudo de separación.

Aplicaciones de la destilación a vapor

La destilación a vapor se utiliza para separar componentes orgánicos sensibles a la temperatura como las sustancias aromáticas. Puede ser utilizado para extraer aceite de productos naturales como el aceite de eucalipto, los aceites de cítricos, u otras sustancias naturales provenientes de materias orgánicas. En esta estación del año, la destilación es bastante utilizada en la producción de perfumes y aguas de colonia, así como en la producción de algunos materiales de culinaria.

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